Retales de Historia

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miércoles, 31 de diciembre de 2014

Glenn Miller

Para despedir el año, quiero hablar de uno de los más grandes músicos que dio el jazz, Glenn Miller.

Glenn Miller

Alton Glen Miller nació en Clarinda, Iowa (Estados Unidos), el 1 de marzo de 1904. Lo de “Glenn” vendría más tarde. Su padre se llamaba Elmer Miller y su madre Mattie Lou Cavender. Fue su padre quien le inició en la música al regalarle una mandolina, que más tarde cambiaría por un corno.

Ben Pollack

Su familia se va a vivir a Colorado, donde a los doce años, Glenn empieza a tocar el trombón. Va a la universidad, pero la música y las pruebas a las que se presenta siempre que puede, le hacen distraerse de sus estudios, por lo que deja estos definitivamente a favor de la música. En esta época coincide con Boyd Senter. Entra en la banda del baterista Ben Pollack, durante una gira de conciertos por California. Miller se ha especializado en el trombón, y en este grupo coincide con el que luego será el afamado Benny Goodman, clarinetista. En 1927, Miller deja la orquesta de Pollack cuando llegan a Nueva York.

Benny Goodmann

Al año siguiente, Miller se casa con Helen Burger, ganándose la vida tocando en clubes y programas de radio, y haciendo arreglos. Y es que, a pesar de ser un magnífico músico, y de haber compuesto, por lo que es realmente conocido Glenn Miller, es por los arreglos que hace de las composiciones de otros autores. Poco después hizo arreglos para los hermanos Dorsey, que trabajaban con Gene Kruppa y Coleman Hawkins. También compone para Benny Goodman.

Helen Burger Miller

Por fin en 1937, consigue formar una big band. Trabaja en Dallas y Nueva Orleans. Parece que ese mismo año, Miller graba y firma Moonlight on the Ganges, pero no consigue el éxito que esperaba, disolviendo la banda el día de Año Nuevo, y decide seguir trabajando con la orquesta de Ray Noble, donde ya estaba.

Gene Kruppa

El mismo año, otra vez de regreso en Nueva York, Miller funda la orquesta donde nacería el sonido que le haría célebre en todo el mundo, The Glenn Miller Orchestra: su creación supuso un éxito de público por las transmisiones radiofónicas que realizaban, y también tuvo mucho tirón en las salas de baile. Todo esto significó, asimismo, mucho trabajo porque consigue varios contratos para grabar su música.

Coleman Hawkins

No está muy claro cuando nació el sonido que caracterizó a la Glenn Miller Orchestra. Se cree que durante un ensayo, al faltar uno de sus músicos, tuvo que hacer un “apaño” cambiando a varios músicos de sitio para asignar a varios instrumentos una función diferente de la que hacían habitualmente. El clarinete y el saxo hacían la primera voz: había nacido el sonido Miller.

Ray Noble

A partir de 1938, Miller empieza a ser habitual en las listas de éxitos. En 1940 In the Mood (compuesta por Garland y Razaf) estuvo casi cuatro meses en el primer puesto.


Luego vino Tuxedo Junction (de Dash, Hawkins, Feyne y Johnson). En febrero de 1941 Miller recibió su primer disco de oro por Chattanooga Choo Choo (compuesta por Warren y Gordon). Le siguen Little Brown Jug (Winner), American Patrol (Meacham), A string of pearls (Gray y DeLange), Pensilvania 6.500 (Gray y Sigman) y Moonlight Serenade (Miller y Parish), el tema más importante de Miller.


En 1938, hay una nueva formación de la Glenn Miller Orchestra con Johnny Best, Paul Tanner y Hal McIntyre entre otros. En Nueva York tuvo lugar la mayor concentración de bailarines al son de la música de Miller.

El 1 de septiembre de 1939 estalla la Segunda Guerra Mundial. En abril de 1942 Miller graba American Patrol y en octubre del mismo año Miller se alista voluntario en las Fuerzas Aéreas, donde monta la Army Air Force Band. Miller recibe el rango de capitán, y persuadió a sus superiores que la música elevaría la moral de las tropas, realizando numerosas transmisiones de radio y actuaciones en vivo en los Estados Unidos y en el Reino Unido en los dos años siguientes.

Miller es ascendido a mayor, y una vez que los Aliados recuperan varias ciudades, se le ordena una tournée de varias semanas. El 15 de diciembre de 1944, Glenn Miller coge un avión en el aeródromo de Twinwood, al norte de Londres, con la intención de ir a París para planificar las actuaciones de su grupo. Fue la última vez que se le vio con vida porque el avión de Miller nunca llegó a su destino.

Se piensa que el aparato fue abatido accidentalmente por bombarderos británicos del tipo Lancaster que cruzaban el Canal de la Mancha después de una misión que no se llevó a cabo. Tiraron al agua las bombas que no se usaron y en la operación alcanzaron al Noorduyn Norseman UC-64 en el que volaba el músico.

Noorduyn Norseman UC-64

Se conserva el testimonio de un hombre llamado Fred Shaw, quien aseguró haber visto caer un pequeño avión al ser alcanzado por los Lancaster, pero Shaw ni se imaginaba la importancia de su testimonio. En 1954 se estrena la película de Anthony Mann titulada The Glenn Miller Story (en España Música y lágrimas), con James Stewart interpretando a Glenn Miller y June Alyson en el papel de Helen Burger, su mujer: es en este momento cuando Shaw se dio cuenta de la importancia de aquel derribo. En la película también aparecen Louis Armstrong y Ben Pollack haciendo de sí mismos y Gene Kruppa como miembro de la banda.

La Glenn Miller Orchestra siguió funcionando hasta el 13 de noviembre de 1945, algo más de dos meses después del final de la Segunda Guerra Mundial. En aquella ocasión, dirigía la orquesta Jerry Gray y entre el público se encontraba Harry Truman, presidente de los Estados Unidos.

Jerry Gray

Para terminar, quería incluir un fragmento de The Glenn Miller Story, con la actuación de James Stewart en el papel de Glenn Miller. Lo que suena es la St. Louis Blues March.


Glenn Miller tiene una lápida en el Cementerio Nacional de Arlington, pero su música está en todas partes.


martes, 9 de diciembre de 2014

Las ruinas sumergidas de Yonaguni

Durante siglos se ha dado por sentado que las civilizaciones más antiguas habían nacido en Mesopotamia, pero no es ningún secreto que hay vestigios que muchas personas consideran mucho más longevos: se trata de las ruinas sumergidas de Yonaguni. La isla de Yonaguni (archipiélago de Ryūkū), de 29 km2, está situada a 10 km de Taiwan, a 480 al suroeste de Okinawa y a 2.000 km de Tokyo.

Yonaguni en el mapa
El punto rojo señalan el lugar en que se encuentran las ruinas Yonaguni con respecto a la isla
Kihachiro Aratake

En 1985, el submarinista y promotor turístico Kihachiro Aratake, descubrió en aguas de Yonaguni una gran estructura. Al principio consideró que era una formación natural, pero al estudiar de cerca aquello, pudo ver unos escalones y unas terrazas trabajadas con tal perfección, que pronto consideró la participación humana en la construcción de aquella estructura. No tardó en avisar a las autoridades científicas de Japón.

Escalones
Terrazas
Terrazas

Esas construcciones son un conglomerado de ruinas que se encuentran a unos 30 m de profundidad, y ocupan una superficie de unos 45.000 m2. En opinión del profesor Misaki Kimura, geólogo de la Universidad de Ryūkū, el conjunto lo forman diez grupos arquitectónicos sumergidos en aguas de Yonaguni, a los que habría que añadir cinco más encontrados cerca de Okinawa.

El llamado zigurat de Yonaguni
La misma construcción desde otro ángulo
Zigurat de Ur

Este grupo de edificios recuerda a los zigurats que había en la antigua Mesopotamia. Asimismo, se puede ver lo que parecen ser templos, un arco de triunfo y una gran estructura que podría ser un estadio. Cada uno de los elementos que forman todo este grupo, están conectados entre sí por caminos.

Construcción que podría ser un estadio
Pozos
Vía de agua

También hay depósitos de agua y pozos, deteriorados por el uso que se les dio. Todo el conjunto está rodeado por un enorme muro. El elemento más grande es una gran pirámide, situada a una profundidad de 25 m; encima de ella, un capitel cónico con huellas de labores artesanales, tal como se encuentra en una roca hallada en tierra firme. 

Pirámide
Bloques sin terminar de trabajar
Túnel

Se han encontrado bloques sin terminar y algo que parece un entramado de túneles, una piedra grande con forma de cabeza (reminiscencia de los Moai de la Isla de Pascua) y lo que parece ser una tortuga. Kimura también ha estudiado la pirámide, escalonada, que se asemeja a las que se encuentran en México y en Perú y tiene el aspecto de no estar terminada.

Tortuga
La misma tortuga vista desde otro ángulo
Pilares

Todo apunta a un gran conocimiento sobre el trabajo de la piedra, y las huellas encontradas en las terrazas significan que ya empleaban el hierro. Las edificaciones en piedra hacen pensar que se trata de una ciudad-estado dada su avanzada tecnología. Además de la calidad en la talla de la piedra, se pueden ver unas manchas rojas producidas por el efecto de musgo, que sólo aparecen estando al aire. La construcción evoca los jardines colgantes de Babilonia. En relación con la permanencia de estas construcciones al aire libre, se han hallado estalactitas, que no pueden aparecer bajo el agua. Kimura ha elaborado la cartografía de la zona.

Aunque las distintas fechas barajadas tienen un amplio margen entre sí, las investigaciones señalan que los restos arquitectónicos encontrados podrían tener una antigüedad de 5.000 años. Esta datación parte del hecho de que las estalactitas encontradas se hundieron con la ciudad al mismo tiempo.

Con el fin de probar que todos estos descubrimientos son huellas de una cultura antigua, se subraya la presencia de una “pista” que da la vuelta al conjunto rocoso. Esta pista tiene un ancho que oscila entre 6 y 20 metros, y a un lado se forma un muro con abundantes rocas puestas en fila, estas rocas alcanzan los 6 m de diámetro.

Cabeza que recuerda a las encontradas en la Isla de Pascua
Principales puntos de Yonaguni: 1 Arco de entrada a la ciudad, 2 megalitos gemelos, 3 terraza principal, 4 terraza superior, 5 piscina triangular y posibles agujeros para columnas, 6 la tortuga, 7 muro de rocas, 8 cabeza
Piedras halladas en las costas de Okinawa proximas a Yonaguni. Contienen vestigios de escritura de la cultura encontrada en las ruinas de Yonaguni

Estamos ante una civilización que conocía la escritura (no hay que olvidar que entre los restos encontrados hay una plancha de piedra hallada en Okinawa, que contiene unos símbolos escritos en una lengua desconocida) y sabía trabajar la piedra… Quizás habría que considerar su posible relación con una cultura prehistórica conocida como Lemuria o Mu, donde podríamos situar el origen de los emperadores japoneses más antiguos. Las leyendas cuentan que la cultura Mu desapareció a consecuencia de una gran catástrofe, lo cual no sería raro porque los restos hallados en Yonaguni se encuentran en una zona de alto riesgo sísmico. De hecho, terremotos posteriores al hallazgo de las ruinas, descubrieron partes de la construcción que no se conocían, por lo que cabe imaginar que el conjunto es mucho más grande de lo que se cree; aunque no hay que descartar movimientos de tierra provocados por las alteraciones climáticas que afectan a la zona, lo que explicaría el alto grado de conservación de las ruinas gracias a un hundimiento lento.

Antes hablaba de la fluctuación de las fechas. Una de las fechas barajadas sitúa la construcción de la ciudad encontrada hace 12.000 años, en una época anterior a la construcción de las grandes pirámides. Partiendo de lo que decía al principio, pienso que quizás habría que reconsiderar cuándo nacieron las grandes civilizaciones.

23 de diciembre de 2014

NOTA DE LA AUTORA

Hace unos días, un lector me hizo un comentario por correo electrónico acerca de unos posibles fallos en el presente artículo. Después de tomarme unos días para estudiar el asunto he encontrado más preguntas que respuestas, y he llegado a la conclusión que, efectivamente, la ilustración que hace la número trece más parece una recreación que una pirámide de un monumento en ruinas. También es cierto que no aparece su situación en el gráfico donde están los demás monumentos, pero tampoco he encontrado un gráfico donde figure la situación de la pirámide con respecto al resto de las ruinas.

Con respecto a su comentario de que parece azteca, la información que he encontrado, tanto mientras escribía el artículo como después del email del lector, especula con un origen común entre la pirámide de Yonaguni, las de México y las de Perú, de ahí que la ilustración encontrada como pirámide de Yonaguni sea similar a las mexicanas.

sábado, 23 de agosto de 2014

Thomas Edison y la bombilla

Era un hombre al que le ponemos la cara de Mickey Rooney o la de Spencer Tracy, quizás porque protagonizaron dos películas preciosas sobre su vida, pero nuestro héroe brillaba con luz propia, la luz de Thomas Edison.

Thomas Edison.

Séptimo hijo de Samuel Ogden Edison Jr. y Nancy Matthews Elliott, Thomas Alva Edison nació el 11 de febrero de 1847 en Milan (al norte del estado de Ohio) donde su padre había abierto una maderería en 1840.

Samuel Ogden Edison Jr.

Nancy Matthews Elliott.

La casa natal de Edison, en Milan (Ohio).

Cuando Thomas tiene 7 años de edad, la familia Edison se traslada a Port Huron (Michigan). Aquí Samuel ha conseguido un trabajo de carpintero. Todo esto está en la zona de los Grandes Lagos.

Edison a los 7 años.

Casa de la familia Edison en Port Huron.

En Port Huron es donde Thomas va a la escuela por primera y última vez en su vida. Su maestro cree que es tonto porque hace demasiadas preguntas, cuando eso solo era el principio de las preguntas que se haría a lo largo de toda su vida. A Nancy, su madre, no le sienta bien que hablen de su hijo de esa manera y, después de tres meses de escuela, lo saca de ahí para ocuparse personalmente de la educación de su hijo, y a la vista salta que lo hizo bien. Le procura formación humanística pero (lee a Shakespeare), pero a Thomas le gusta la ciencia, de forma que, de todos los libros que Nancy pone al alcance del niño habría que destacar Escuela de Filosofía Natural, de Richard Green Parker, libro en el que encontrará inspiración para desarrollar su vena científica. Y se monta un laboratorio casero.

Edison a los 12 años.

Con 12 años, en 1859, Thomas se tiene que poner a trabajar para ayudar en casa, y se emplea en un tren que hace la ruta entre Port Huron y Detroit. Tan joven y ya demuestra tener olfato para los negocios. Allí vende bebidas, cigarrillos, periódicos, verduras y otros productos. Esta actividad no le hace olvidarse de sus verdaderas inquietudes, y aprovecha las paradas de seis horas que el tren hace en Detroit para ir a la biblioteca, donde devora los libros. Un año más tarde, enferma de escarlatina, lo que le lleva a perder mucha audición, pero Thomas sabe verle el lado bueno: su condición de medio sordo le ayuda a librarse de reuniones sociales donde no se le ha perdido nada y pudo dedicar más tiempo a la investigación.

Una parte del dinero que ha ganado lo invierte comprando una prensa de segunda mano, que acomoda en el vagón de equipajes y escribe su propio semanario, el Weekly Herald, primer diario en aparecer a bordo de un tren. Estamos en 1862 y Edison llega a informar de la batalla de Shiloh (Guerra de Secesión). Hasta que ocurre algo: Thomas tiene permiso para usar un pequeño laboratorio que tiene junto a la imprenta; un día, un movimiento en falso del tren provoca la caída de una botella con material inflamable, lo que provoca un incendio y el despido de Thomas.

En 1862, salva un niño de morir arrollado por un tren y el agradecido padre le enseña el código morse y a utilizar el telégrafo, lo que le ayuda a encontrar trabajo en diferentes ocasiones: en la Western Union Company o en Wall Street, por poner un ejemplo.

Casa de Edison en Menlo Park.

Laboratorio de Menlo Park.

Los asistentes de Edison George Hill, E T Hughes, S D Mott y Francis Jehl en Menlo Park hacia 1880.

Thomas Edison en el laboratorio de Menlo Park, octubre de 1929.

Es un trabajador incansable, y en 1874, cuando Thomas Edison ya es un nombre, invierte sus ahorros fundando un laboratorio en Menlo Park, en Nueva Jersey, donde emplea un equipo de 60 investigadores: entre los primeros artefactos que salen de aquí hay un teletipo que imprime a gran velocidad. Pero la protagonista de hoy es la bombilla.

Laboratorio de Menlo Park en 1880.

Primera bombilla de Edison, 1879.

La bombilla es una lámpara incandescente que tiene en el interior de un bulbo de cristal un filamento metálico que produce luz cuando se calienta. Antes que Edison, otros ya habían investigado sobre la bombilla, pero fue el primero que consiguió hacerla rentable. Entre sus predecesores nos encontramos a Alessandro Volta, William E. Sawyer o Joseph Swan. Los problemas más comunes solían ser los costes de producción, que resultaban muy altos, o un consumo excesivo. La luz que emanaba de estas bombillas no duraba mucho, pues las temperaturas que se alcanzaban fundían los filamentos y quedaban calcinados al contacto con el oxígeno.

Ahora nos situamos en la época de la Segunda Revolución Industrial. El 29 de julio de 1878, Edison se encuentra en el estado de Wyoming en compañía de una serie de personalidades para ver un eclipse solar. Una vez terminado el acontecimiento, se fue de pesca a orillas del Lago Battle. Cuentan que a Edison se le rompió la caña y, cuando volvió al campamento, de la rabia la tiró al fuego. A un espíritu observador como el suyo no se le escapó que unas briznas de la caña, hecha con bambú, tardaban mucho en arder. A partir de esta anécdota, aparentemente sin importancia, Edison se esforzó en buscar un material para que el filamento pudiera funcionar todo el tiempo que fuera posible.

Edison a los 28 años.

Para dar con el filamento adecuado, Edison trabajó con diferentes materiales, principalmente con carbono. El primer hito lo situamos el 22 de octubre de 1879: la luz brilló durante 48 horas, la primera demostración pública de su lámpara incandescente fue el 31 de diciembre de 1879, y la patente fue concedida el 27 de enero de 1880. Pero, lo que son las cosas, solo unos meses después, el equipo de Edison descubre un filamento de bambú carbonizado que llega a durar más de 1.200 horas. Además, se mejoró el procedimiento para sacar el aire de los bulbos de cristal y cerrarlos pegados a la base de metal. Este concepto casi no ha tenido variaciones hasta nuestros días.

Esquema de una bombilla.

Posteriormente, Edison buscaría una forma de distribución de la electricidad adecuada para sacar el máximo rendimiento al invento. Entre los asistentes a la comprobación pública del funcionamiento de la bombilla, se encontraba Henry Villard, presidente de la Navigation Company, que le pidió a Edison encargarse de la iluminación del Columbia, la nueva embarcación de la compañía, donde se emplearon 115 bombillas.

Más o menos en esta época, Edison funda en Nueva York la Edison Electric Light Company: entre otras cosas, se dedicarán a fabricar bombillas. En 1889 esta compañía pasará a llamarse Edison General Electric Company, y en 1892 General Electric.

Edison Electric Light Company, ca. 1878.

Volvemos a 1880. Unas semanas antes de la concesión de la patente, el 1 de enero Edison pone las luces a la biblioteca, la calle y al laboratorio de Menlo Park. Este mismo año, el 17 de diciembre de 1880, Edison fundó la Edison Illuminating Company. Al año siguiente, Edison visita la Exposición Internacional de Electricidad de París. Para septiembre de 1882, clientes situados entre Wall Street y Manhattan tienen a su disposición 1.200 lámparas. No pasa un año y en Nueva York se encienden 10.000 bombillas más. El siguiente paso es Londres.

Joseph Swan.

Pero Edison también tuvo tropiezos después de haber saboreado el triunfo. El 8 de octubre de 1883, la oficina de patentes de Estados Unidos resolvió que la patente de Edison tiene demasiadas similitudes con la de Joseph Swan. Los juicios por esta causa se prolongaron a lo largo de seis años, hasta que el 6 de octubre de 1889, un juez dictaminó que las mejoras que hizo Edison sí eran válidas. Para evitar problemas en el futuro, Edison y Swan se asocian para comercializar el invento en el Reino Unido, fundando la Edison and Swan Electric Light Company en 1893.

Lewis Howard Latimer.

Hago un pequeño inciso para mencionar que, en 1884, Lewis Howard Latimer se une a la Edison Electric Light Company, donde trabaja como ingeniero. Quizás no pasaría de ser un miembro más del equipo de Edison si no fuera porque era el único hombre afroamericano empleado a sus órdenes. Además le encargaron ocuparse de la luz eléctrica pública en Filadelfia, Montreal y después en Londres.

Edificio principal de West Orange.

Edison en West Orange.

En 1887, Edison se traslada a West Orange (Nueva Jersey) para construir los 14 edificios de un nuevo complejo industrial, que incluye fábrica de bobillas, un generador de energía, un centro de investigación, biblioteca… Contrata a 5.000 trabajadores.

No dejó de ser un hombre de familia a pesar de que la sordera y tanto trabajo no facilitaban la vida social de Edison. Después de dos meses de relaciones, Thomas se casa con una empleada suya, Mary Stilwell, el 25 de diciembre de 1871; él tenía 24 años y ella 16: tuvieron tres hijos. Mary falleció de una sobredosis de morfina, administrada por motivos terapéuticos, cuando solo tenía 29 años de edad. Thomas volvió a casarse el 24 de febrero de 1886 con Mina Miller, de 20 años, con quien tuvo tres hijos más. Mina, era la hija del inventor Lewis Miller, artífice de una máquina cosechadora.

Mary Stilwell.

Mina Miller.

Henry Ford, amigo de Thomas Edison, dijo de él que su verdadero éxito radicaba en su capacidad para llevar al máximo los beneficios gracias a los sistemas de producción en masa y a los derechos de propiedad intelectual. 

Henry Ford y Thomas Edison.

El hombre que firmó más de 1.000 patentes, Thomas Alva Edison, murió el 18 de octubre de 1931 en West Orange (New Jersey). Tenía 84 años, y el año anterior había depositado su última patente. Llegó a decir que haría la electricidad tan barata que sólo los ricos podrían permitirse el lujo de usar velas. El día que murió en el Empire State Building se apagaron sus luces en homenaje al genio; hoy las compañías eléctricas apagan las nuestras.